Elephant Man

évêque éléphant échecs
Fou (évêque) en ivoire de morse, Europe du nord, XIIe, siècle – Paris, Musée de Cluny

L’évêque fut introduit sur l’échiquier européen au XIIe siècle, remplaçant l’éléphant de la tradition islamique et persane. La substitution d’un homme d’église à un animal utilisé au combat peut sembler curieuse, mais les évêques médiévaux étaient aussi des combattants et maniaient l’épée aussi bien que le goupillon. Le voici dans sa fonction plus pacifique de prélat, avec ses attributs : la crosse et le livre saint.

Les deux pointes sommitales des pièces arabo-persanes, suggérant les défenses de l’animal, évoquèrent pour les Européens du Nord, qui ne rencontraient guère d’éléphant dans leur contrée, la mitre de l’ecclésiastique. À noter que la pièce garde cependant les deux ergots au sommet de la niche abritant ce saint homme, attestant du passage progressif de la stylisation islamique à des représentations plus figuratives en Europe.

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Éléphant islamique 9 cm, 8 – 10e siècle, Metropolitan Museum

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