Les échiquiers de Man Ray

Le photographe surréaliste Man Ray a participé aux grands courants artistiques de son temps et révolutionné l’art photographique. On lui doit de nombreux portraits ainsi que des photos pleines de créativité.  Joueur d’échecs passionné, il créa, en 1920, son propre échiquier et les figurines associées.

Man Ray échiquier photo
Man Ray – Mode au Congo, 1937 Adrienne Fidelin

En 1936, Man Ray rencontre Adrienne Fidelin. Elle devient alors sa muse pour le magazine Vogue, afin d’illustrer un poème d’Eluard et la première femme noire mannequin. Vêtue de bijoux africains, sculpturale, yeux clos, la tête fermement maintenue par ses mains, pièce d’échecs en attente du prochain mouvement.

Man Ray – Deux joueuses de profil devant un jeu d’échecs, Paris, 1928. 16,5 x 22 cm sur binoche et giguello

Photographie d’Angelica Gainza et Mercedes Doll, datée novembre 1928, devant un jeu d’échecs en acier conçu par Man Ray La photographie est contrecollée sur un carton sur lequel figure la signature autographe postérieure au crayon de Man Ray et située Paris. Cette photographie porte la signature autographe à l’encre des deux joueuses.

Le printemps et l’été 1946 furent marqués par une nouvelle vague d’activité créative dans un domaine qui a toujours intéressé Man Ray, la conception de jeux d’échecs. Le motif géométrique régulier de l’échiquier avait été une image clé dans le travail de Man Ray depuis 1911, quand il avait créé la Tapisserie.

Man Ray Tapestry, 1911 – Patchwork en laine cousu sur toile de lin libre 210 x 151,8 x 2,2 cm
Centre Pompidou

« Cela vous aide à comprendre la structure, à maîtriser le sens de l’ordre, écrivait-il à l’époque. Quand les anciens maîtres composaient une peinture, ils divisaient la surface en carrés réguliers. »

Man Ray entreprit de monter une industrie artisanale, construisant un premier groupe de trente-six échiquier en bois et aluminium anodisé et de les vendre en édition, signée et numérotée sur la base du roi blanc. « Les galeries d’art l’ont commercialisé pour moi pour 6 000 $ pièce et me donnaient 40 $. Bien sûr, si elles étaient produites en quantité, elles seraient moins chères et beaucoup plus de gens achèteraient. »

Man Ray échiquier photo
Une des versions de l’échiquier de Man Ray dessiné en 1944 (roi 8.9 cm) – Philadelphia Museum of Art

Cet échiquier est une version modifiée de celle que l’artiste a conçue entre 1920 et 1924 pour l’exposition The Imagery of Chess de 1944-45 à la galerie Julien Levy de New-York. Après l’exposition, l’ensemble a été publié dans une édition limitée de six, chacun en bois et signé et daté par Man Ray.

Man Ray échiquier photo
Man Ray – Échecs vers 1945, Négatif gélatino-argentique sur support souple 9 x 12 cm Centre Pompidou

Toujours en 1946, Man Ray fait la connaissance de Juliet Browner. Cette danseuse et modèle américain deviendra sa femme la même année. La cérémonie de mariage se déroulera en même temps que celle de Max Ernst et Dorothea Tanning. Man Ray finira sa vie avec elle et la photographia souvent devant l’un de ces célèbres échiquiers.

« Pour moi, il n’y a pas de différence entre le rêve et la réalité, écrivait-il. Je ne sais jamais si ce que je fais est le produit du rêve ou de l’éveil. » Inhumé au cimetière Montparnasse de Paris, le personnage Man Ray se résume en une inscription sur sa pierre tombale : « Unconcerned but not indifferent ».