Quel œuf !

Julien Levy échecs
Max Ernst et son épouse Dorothea Tanning, Muriel et Julien Levy jouant à sa gallerie, New York 1945

Julien Levy (New York, 1906-1981), galeriste et marchand d’art américain, propriétaire de la Julien Levy Gallery à New York, ouvrit ses portes, dans les années 1930 – 1940, au surréalisme et à la photographie contemporaine. En décembre 1944, il accueille l’exposition The Imagery of Chess. Conçue par le dadaïste et maître d’échecs Marcel Duchamp, le galeriste Julien Levy et le dadaïste surréaliste Max Ernst, l’exposition réunit un groupe d’artistes invités à concevoir des jeux d’échecs différents des modèles traditionnels Staunton et Français utilisés dans les tournois.

Le marchand d’art fabriqua un prototype en plâtre de ce jeu dans le garage d’une maison à Long Island que lui et sa femme partagèrent avec les artistes Max Ernst et Dorothea Tanning durant l’été 1944. Ces pièces, formées à l’aide de rebuts de coquille d’œuf, stockées dans une boîte à œufs, étaient destinées à jouer dans le sable de la plage voisine. Pour une utilisation hors de la plage, Levy avait fabriqué un échiquier de plâtre, en basant sa taille et son épaisseur sur la sculpture en marbre d’Alberto Giacometti On ne joue plus (No More Bets). Il a inséré des coquillages dans le plâtre humide pour s’adapter à la forme des pièces et faire référence à la fonction originale de l’ensemble. Levy s’inspira de cette expérience pour inviter trente-deux artistes (le nombre de pièces d’échecs sur un échiquier) à inventer leurs propres pièces et échiquier pour une exposition à sa galerie de Manhattan.