Le Jeu des échecs moralisé

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Le Jeu des échecs moralisé de Jacques de Cessoles XIVe, University of Chicago

« Destiné à l’origine aux prédicateurs, l’ouvrage connaît un immense succès. Le jeu d’échecs est alors d’un usage courant et figure dans l’éducation des jeunes aristocrates des deux sexes. Tout en précisant les règles du jeu, le texte de Jacques de Cessoles sert de base à l’instruction civique des nobles féodaux, mais aussi des clercs cultivés, des grands bourgeois et des étudiants qui prennent ainsi connaissance et conscience des différentes catégories sociales de la société médiévale. En établissant un parallèle entre figures du jeu et états du monde, mouvement des pièces et rapports sociaux, l’ouvrage offre à ses lecteurs passionnés une représentation du monde où s’exprime l’utopie médiévale d’un pouvoir idéalisé.¹ »

Ce manuscrit du Jeu des échecs moralisé conservé à l’Université de Chicago date de 1365, environ 100 ans avant l’invention de l’imprimerie. Au XIVe siècle, existait un commerce de livres bien développé en dehors des scriptoria monastiques, fournissant des Bibles, des Livres d’Heures, ou des livres de prières pour la dévotion privée, et d’autres livres liturgiques, des textes juridiques, médicaux, philosophiques et autres pour les étudiants, mais aussi des manuscrits d’œuvres profanes. Des métiers s’étaient développés pour chaque composante spécialisée de la production de manuscrits, y compris la fabrication d’encre et de pigments ; préparer du parchemin à partir de peau d’animal ; et écrire et décorer le texte par des scribes, des enlumineurs, des rubricateurs², des doreurs.

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Bien plus qu’un pur divertissement de la pensée, les échecs sont là pour désigner autre chose, un ailleurs, un au-delà qui refléterait, fidèlement ou en le déformant, le monde réel. Cette puissance allégorique des échecs a été perçue dès leur implantation en Occident. Le Moyen Âge exploite en effet les possibilités du jeu en proposant plusieurs types d’interprétations symboliques : les pièces de l’échiquier peuvent reproduire la société civile, être à l’image de la stratégie militaire, représenter les combinaisons infinies du ciel et des planètes, ou servir d’allégorie aux batailles amoureuses.

¹ Le Jeu d’Échecs, Bnf
² La rubrication est l’une des étapes du processus médiéval de réalisation de manuscrit. Ceux qui pratiquaient la rubrication, appelés « rubricateurs », étaient des scribes spécialisés qui recevaient un texte de l’auteur original du manuscrit et l’enrichissaient de textes additionnels à l’encre rouge pour plus d’intensité. Le terme rubrication vient du mot latin rubrico, « colorer en rouge ».