Plus d’une tour dans son sac

tour roc échecs médiéval
Roc (tour) 65 mm, pièce française ou anglaise, milieu du XIIIe siècle – Musée Vivenel à Compiègne

La tour actuelle s’est métamorphosée au cours de son voyage vers l’Occident chrétien, gardant toujours une importante force symbolique, mais connaissant des fortunes diverses. « C’est la plus puissante pièce du jeu indien, le char de guerre, corps d’armée spectaculaire grâce auquel les Aryens — ancêtres communs aux Indo-Européens — conquirent la vallée de l’Indus au IIe millénaire avant notre ère* », peut-on lire sur le site de la Bnf. En arrivant en Perse, le char est remplacé par le rukh, rapace fabuleux de la mythologie iranienne capable de capturer un éléphant dans ses griffes. Il s’est d’abord maintenu tel quel, puis se transforme en différents animaux (lion, dragon), ou en une scène montrant saint Michel tuant le dragon, voire en un couple de personnages (Adam et Ève, Abel et Caïn, deux chevaliers joutant, scène de chasse, etc.).

tour roc échecs médiéval
Roc, pièce française en ivoire d’éléphant, vers 1140-50, 64 mm. Une face montre deux cavaliers joutant à la lance,
l’autre face représente Adam et Ève mangeant le fruit défendu. Paris, Musée du Louvre.

La tour moderne est arrivée que tardivement sur l’échiquier, s’y installant définitivement que vers le XVe. La char arabe rukh fut traduit en latin par rochus, puis roc en français, se calquant sur le mot italien rocca, désignant une forteresse. « Comment la tour s’est-elle imposée ? Sans doute grâce à l’esthétique stylisée des pièces arabes et persanes. Ainsi les deux pointes profilées en arc de cercle du rukh arabo-persan ont-elles été considérées comme une tour crénelée. Enfin l’anglicisme rook signifiant château, elle prend rapidement la forme d’une tour outre-Manche. Les quatre tours d’angle sont adoptées au XIVe siècle, symboles à la fois du donjon féodal et du mur d’enceinte de la villeneuve  médiévale.* »

* Le jeu d’échecs, Bnf

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