Le joueur d’échecs de Winchester

Le jeu d’échecs. Le seul d’entre tous les jeux qui échappe à la tyranie du hasard.

 Stephen Zweig

joueur échecs Winchester
La Cathédrale de Winchester dans l’Hampshire est une des plus grandes cathédrales d’Angleterre.

Aux alentours de l’an 900, les échecs font irruption dans la chrétienté. Ce nouveau jeu fascine et se diffuse dans toute l’Europe occidentale. Jamais le jeu d’échecs ne rencontra autant de ferveur que pendant ce temps médiéval. Mais il n’échappe pas encore à la tyrannie du hasard. Il hante encore l’échiquier et un coup de dé peut décider du cours de la partie. Le jeu des pièces est tiré aux dés, comme le suggère cette sculpture anglaise. Fondée en 642, reconstruite par les Normands en 1079, la Cathédrale de Winchester recèle un chapiteau représentant un personnage tenant d’une main un échiquier et de l’autre des dés.

Chartres, Vitrail de la baie n°11, le fils prodigue, joue aux dés sur un échiquier, vers 1200

Une partie composée sur un vitrail de la cathédrale de Chartres, où apparaissent à la main droite d’un des joueurs, 2 ou 3 dés.

Les Échecs : un jeu de hasard

— Madame, dit Huon, quelle partie voulez-vous jouer ? Jouez-vous aux échecs avec les coups ou avec les dés ?
— Jouons-le avec les coups, dit la dame d’une voix claire.

Huon de Bordeaux

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Sept dés à jouer découvert au château de Mayenne, Xe – XIIe siècles.

À leur arrivée en Occident, deux manières de jouer aux échecs sont pratiquées. Déjà utilisés dans le jeu indien, les dés furent supprimés par les Perses, mais leur usage n’a toutefois pas totalement disparu et les Arabes pouvaient parfois jouer leur partie au hasard. À leur apparition en Europe, les échecs utilisent les dés pour définir le déplacement des pièces et ce nouveau jeu est immédiatement condamné par l’Église comme jeu de hasard. Pour s’affranchir de cette indignité, les nobles abandonnent rapidement les dés, privilégiant réflexion et stratégie. Mais, quand les échecs se démocratisent, quittant les maisons nobles pour les tripots, les joueurs intéressent les parties par de fortes sommes d’argent. « Les dés donnent au jeu une saveur spéciale propice à intéresser la partie. Un mauvais tirage aux dés et le roi doit bouger. Si les cases autour de lui sont contrôlées par les pièces de l’adversaire, il suffit d’un bon tirage au coup suivant pour que le roi tombe immédiatement. On peut imaginer l’angoisse des joueurs regardant les dés tournoyer. De bons joueurs voient leur belle position s’effondrer sur un coup de dé malheureux. Inversement, de piètres joueurs gagnent partie et argent au seul bénéfice d’un hasard favorable¹ ». Deux bonnes raisons pour que l’église lance sa condamnation, d’autant plus que le joueur médiéval peut être mauvais perdants et quelque peu tricheur et souvent des rixes éclatent, se terminant dans un bain de sang.

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Renaut de Montauban. Bruges, vers 1462-1470.  Renaut occit Berthoulet, le neveu de Charlemagne.

Si l’argent donnait au jeu une saveur spéciale, il le fit cependant stagner pendant près de trois siècles, le hasard remplaçant la stratégie, les joueurs utilisant de louches combines dans les ouvertures pour gagner rapidement, sans se soucier de la beauté du coup.

L’Église doit cependant s’incliner devant la popularité croissante du jeu.  Il faudra pourtant attendre le XIIe siècle pour que l’anathème soit levé sur un jeu moralisé « sans dés, pour le seul amusement et sans espoir de gain ».

¹ Le Jeu d’Échecs, Bnf.

Énergie durable

citation zweig

Comment se figurer l’activité d’un cerveau exclusivement occupé, sa vie durant, d’une surface composée de soixante-quatre cases noires et blanches ? Assurément je connaissais par expérience le mystérieux attrait de ce « jeu royal », le seul entre tous les jeux inventés par les hommes qui échappe souverainement à la tyrannie du hasard, le seul où l’on ne doive sa victoire qu’à son intelligence ou plutôt à une certaine forme d’intelligence. Mais n’est-ce pas déjà le limiter injurieusement que d’appeler les Échecs un jeu ? N’est-ce pas une science, un art ou quelque chose qui, comme le cercueil de Mahomet entre ciel et terre, est suspendu entre l’un et l’autre, et qui réunit un nombre incroyable de contraires ? L’origine s’en perd dans la nuit des temps, et cependant il est toujours nouveau ; sa marche est mécanique, mais elle n’a de résultat que grâce à l’imagination ; il est étroitement limité dans un espace géométrique fixe, et pourtant ses combinaisons sont illimitées. Il poursuit un développement continuel, mais il reste stérile ; c’est une pensée qui ne mène à rien, une mathématique qui n’établit rien, un art qui ne laisse pas d’œuvre, une architecture sans matière ; et il l’a prouvé néanmoins qu’il était plus durable, à sa manière, que les livres ou que tout autre monument, ce jeu unique qui appartient à tous les peuples et à tous les temps, et dont personne ne sait quel dieu en fit don à la terre pour tuer l’ennui, pour aiguiser l’esprit et stimuler l’âme. Où commence-t-il, où finit-il ?

Stefan Zweig, Le joueur d’Échecs

Les Échecs Médiévaux

La marche des pièces : le Pion et le Roi

Échecs Médiévaux
Le Codex Buranus, Abbaye bénédictine de Beuron en Bavière – Manuscrit du XIIIe siècle

Nés en Inde, au VIe siècle, les Échecs (ou chatarunga) firent leur apparition en Europe aux alentours de l’an mille, rapportés de Perse par les Seigneurs arabes d’Espagne et sans doute également par les Croisés à leur retour d’Orient. Au fil des siècles, les pièces et les règles ont évolué, notamment dans les déplacements des pions.

Pion de l’Île Lewis

Au Moyen-âge, les pions se déplaçaient peu alors que durant la Renaissance, leur mobilité a nettement augmenté. Le pion avançait comme aujourd’hui, d’un pas en avant, sans avoir le privilège d’avancer sur la quatrième et cinquième rangée, s’il était encore sur sa case d’origine, bien que dans certaines régions d’Europe, le double pas initial du pion était déjà pratiqué.

 

La marche du pion

Depuis l’origine du jeu, le roi est la pièce principale, mais aussi la plus vulnérable : il se déplace d’une case seulement et ne peut pas se défendre. Le but du jeu est de l’empêcher de se déplacer, pour finalement le « mater », c’est-à-dire, étymologiquement, le mettre à mort. Au sens figuré, cette expression signifie « soumettre quelqu’un ». Au Moyen Age, le but n’est pas encore de faire « mat », mais plutôt de massacrer les pions de son adversaire : comme dans les combats réels, la stratégie n’est pas encore vraiment développée. On peut même dire qu’il n’existe pas de stratégie du jeu au moyen-âge. Les parties se présentent comme un combat féodal. Ce n’est qu’au XVIIIe siècle, sous l’influence du Français Philidor, que les joueurs se poseront le problème du déroulement tactique qui rend les parties si passionnantes.

Achille dans sa tente – Histoire ancienne jusqu’à César. XIVe ou XVe siècle. BNF, Manuscrits*

La marche royale du monarque moyenâgeux est la même qu’aujourd’hui, Son Altesse s’avance d’un seul pas majestueux. Des règles régionales permettent au Roi ou à la Reine d’effectuer un saut à deux cases (sans prise) à leur premier mouvement. Le roque n’existe pas encore. C’est vers 1560, pour parer aux effets dévastateurs des pièces aux pouvoirs renforcés, que le roque est inventé et, progressivement, remplacera le saut initial du Roi ou de la Dame qui devient obsolète. Le Roi est l’une des deux seules pièces, avec le Cavalier, a avoir traversé les siècles sans que sa forme ou son déplacement n’aient été modifiés.

     
La marche royale.

Dans la position du deuxième diagramme, le Roi noir ne serait ni mat, ni en échec. Il pourrait se déplacer en toute légitimité en d8 ou e8, la Reine se déplaçant uniquement sur les diagonales.

Le Roi médiéval de l’Île Lewis

*Les auteurs médiévaux ont convoqué des noms célèbres de l’Antiquité pour assurer au « plus noble des jeux » le prestige et la légitimité d’une grande ancienneté. Achille, Ulysse, Palamède, Xerxès, Aristote et le roi Salomon sont les plus couramment évoqués.

Alekhine était-il un nazi ?

alekhine
En novembre 1945, le magazine Chess dénonce Alekhine : « Ses articles diffamatoires m’ont rempli de tristesse. Ils ont été écrits par un collaborateur misérable, par un minable profiteur, ils respirent le mensonge et la fraude, la haine raciale… » Le même magazine publie une lettre de Ossip Bernstein, qui n’était pas sans colporter certains ragots :  « Je m’abstiens de donner plus de détails dégoûtants au sujet de son comportement. On pourrait peut-être ajouter qu’il a sans doute adopté le salut nazi Heil Hitler, le bras tendu ».

Alekhine désavoue ces articles tout de suite après la libération de Paris. Ces deux articles écrits, avant que les Allemands lui accordent son visa, n’étaient que des publications scientifiques, réécrites et publiées par les nazis dans une optique raciste. Après que son invitation au Tournoi de Londres de 1946 lui fut retirée en raison de son comportement pendant la guerre, Alekhine écrivit une longue lettre ouverte à l’organisateur, W. Hatton-Ward, qui fut largement publiée à l’époque. En ce qui concerne les articles, il a déclaré : « Parmi les tas de monstruosités publiées par le Pariser Zeitung, les insultes contre les membres du Comité qui avait organisé le match de 1937 et contre la Fédération d’échecs néerlandais, j’avais protesté par écrit. À cette époque, j’étais absolument impuissant à faire la seule chose qui aurait clarifié la situation, de déclarer que ces articles n’avaient pas été écrits par moi… Pendant trois ans, jusqu’à la libération de Paris, je devais garder le silence. Mais à partir de la première occasion, j’ai essayé de montrer dans des entretiens les faits sous leur vrai jour. Parmi les articles parus en 1941, pendant mon séjour au Portugal, rien n’a été réellement écrit par moi. J’avais présenté des documents traitant de la nécessaire reconstruction de la FIDE et une critique, écrite bien avant 1938, des théories de Lasker et Steinitz. J’ai été surpris quand j’ai reçu des lettres de MM Helms et Sturgis, réagissant à ces articles — purement technique — et ce qu’ils avaient provoqué en Amérique et j’ai répondu à M. Helms en conséquence. Ce n’est que lorsque j’ai su ce que ces élucubrations incomparablement stupides véhiculant des idées nazies que je me suis rendu compte de quoi il s’agissait. Mais j’étais alors un prisonnier des nazis et mon seul espoir de sauvegarde a été de garder le silence. Ces années ont ruiné ma santé et mes nerfs et je suis même surpris de pouvoir encore jouer aux échecs ».

Alekhine a écrit un déni supplémentaire dans son dernier livre, posthume Legado ! : « Une fois de plus je tiens à répéter ce que j’ai publié à plusieurs reprises : c’est que ces articles stupides et faux, imprimés signés de mon nom dans un journal parisien en 1941, sont une falsification. Ce n’est pas la première fois que des journaux peu scrupuleux ont abusé de mon nom dans le but de publier des inepties de ce genre, mais dans le cas présent, ce qui a été publié dans le Pariser Zeitung est ce qui m’a fait le plus de torts, non seulement en raison de leur contenu, mais aussi précisément parce qu’il m’était impossible d’y remédier… Mes collègues connaissent mes sentiments et ils savent parfaitement combien est grande l’estime dans laquelle je tiens leur art et que j’ai une trop haute conception des Échecs pour m’être compromis dans ces journaux ». Les dénégations d’Alekhine étaient tout de même un peu embrouillées !

Sa mort dans un hôte d’Estoril au Portugal reste encore entourée de mystère :

alekhine nazi mort
Photographie de la police montrant Alekhine mort dans sa chambre d’hôtel.

Cette photographie de la police montre Alekhine mort dans sa chambre d’hôtel, il n’avait apparemment pas touché à son repas. Selon la police, son décès fut causé par étouffement (fausse route alimentaire) ou par une crise cardiaque. Il semblerait que ces photos soient quelque peu mises en scène. Par exemple, l’échiquier fut rajouté.  Le Dr Antonio Ferreira, par contre, raconta à des amis que le corps fut découvert devant l’hôtel, on lui avait tiré dessus. Le gouvernement a fait pression pour le faire signer un faux certificat de décès :

alekhine nazi mort
Dans ce certificat, la cause de la mort est asphyxie due à un morceau de viande logé dans le larynx. Pas de suspicion d’homicide ou de suicide. Il avait, par ailleurs, une cirrhose carabinée… Certains accusent un « escadron de la mort » composé de résistants français, chargé de liquider les collaborateurs après la guerre, une liste de pas moins de 200 000 noms ! Une mort hors du commun pour un personnage hors du commun.

Les Échecs moralisés

Jacques de Cessoles, à la fin du XIIIe siècle, réunit plusieurs sermons populaires à l’époque pour écrire son œuvre « Liber de moribus hominum et officiis nobilium ac popularium super ludo scacchorum ». Voici l’un des très nombreux manuscrits en latin de son œuvre, conservé à la bibliothèque municipale de Dijon.

Échecs moralisés Cessoles
Le roi Evil-Mérodak, roi de Babylone en 562-560 avant J.-C., et le philosophe Xerxès jouant aux échecs

« Au nom du Seigneur, amen. Ici commence le prologue de ce Livre des Mœurs des Hommes et des Devoirs des Nobles, au travers du Jeu des Échecs, qui fut composé par le frère Jacques de Cessoles, de l’ordre des Frères Prédicateurs. Ayant été prié par des frères de l’Ordre, ainsi que par divers séculiers, de transcrire l’amusant jeu des échecs, qui contient un enseignement remarquable quant à la conduite des moeurs ainsi que celle de la guerre, je réalise leur désir. Il est vrai que j’en avais prêché au préalable le contenu au peuple, et cela avait plu à moult gentilshommes. »

Échecs moralisés CessolesEn Italie au début du XIVsiècle, le dominicain Jacques de Cessoles prêche sur « les mœurs des hommes et les devoirs des nobles à travers le jeu d’échecs ». L’ouvrage est une compilation de ses sermons, traduit en français par un dominicain parisien, Jean Ferron, et par Jean de Vignay, traducteur de nombreux textes latins. Sous la forme d’un traité de morale qui trouve dans le jeu d’échecs son fil conducteur, l’auteur fait l’histoire du jeu, puis décrit les pièces nobles et les pièces secondaires en donnant à chacune une valeur symbolique représentative des rapports sociaux de son temps. Le manuscrit est illustré de 13 miniatures représentant les figures des échecs (différentes de celles du jeu actuel). Sur la page de titre sont représentés le roi Evil-Mérodak, roi de Babylone en 562-560 avant J.-C., et le philosophe Xerxès jouant aux échecs.

La provenance est incertaine, mais sûrement bourguignonne. La reliure du XVe siècle fait penser que le manuscrit pourrait provenir de l’abbaye de Cîteaux, mais cette traduction française ne figure dans aucun catalogue de la bibliothèque de l’abbaye qui conservait en 1480 trois exemplaires latins. Le manuscrit serait entré à la Bibliothèque de Dijon après la confiscation des biens de l’abbaye pendant la Révolution.


Document numérique

Veni, vidi, vici

Échecs et Mat ! Carte postale de Théodor Zasche (1862-1922). Editeur M. Munk, Vienne 1917. Hindenburg met ne échec le Tzar Nocolas II.

Vainqueur, on reste sur le champ de bataille ; vaincu, on ressuscite ses morts, et on recommence le combat ; un peuple de spectateurs vous complimente, ou vous console, selon la chance ; six fois par jour, on passe sous des arcs triomphaux ou sous les fourches caudines ; et l’heure qui sonne à la pendule du champ-clos vous retrouve toujours, là, sur le même terrain.

Joseph Méry, Le joueur d’échecs (1840)